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Finalmente poderemos saber porque a variante delta do coronavírus é tão infecciosa.

As pessoas tendem a testar positivo alguns dias mais cedo quando são infectadas com a variante delta.

As pessoas infectadas com a variante delta do novo coronavírus podem transportar mil vezes mais partículas de vírus e podem testar positivo dois dias mais cedo do que as infectadas com o SARs-CoV-2 original, de acordo com um novo estudo inicial. 

O estudo não foi revisto e analisou apenas um pequeno número de casos na China, mas se os resultados forem confirmados, podem explicar, pelo menos em parte, porque é que a variante delta é muito mais infecciosa.

A variante delta espalhou-se agora por mais de 100 países e constitui atualmente 83% dos novos casos da COVID-19 nos EUA, com números de casos particularmente elevados em áreas com baixas taxas de vacinação, como comunicado anteriormente pela Live Science. 

Esta variante é considerada 60% mais transmissível do que a cepa dominante anterior, e duas vezes mais infecciosa do que a cepa original da SARs-CoV-2. 

Embora seja evidente que o delta se espalha rapidamente, os investigadores não têm a certeza do porquê. 

Para compreender melhor, um grupo de investigadores na China estudou como a variante do delta se propagou a partir da primeira transmissão local conhecida identificada no dia 21 de Maio. Os autores publicaram os seus resultados como um estudo pré-impresso no Virological dia 7 de Julho.

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O Guangdong da China e outros Centros de Controle e Prevenção de Doenças locais realizaram vigilância e rastreio das pessoas infectadas com a variante delta e as pessoas com as quais elas tiveram contato direto, na China. 

Fizeram testes diários de reação de polimerase em cadeia (PCR) COVID-19. Os funcionários identificaram 167 infecções locais que remetiam ao caso original.

Compararam os dados destas pessoas com dados dos primeiros dias da pandemia, quando a SARs-CoV-2 original se espalhava na China. 

E então, verificaram que o tempo médio que levou desde a exposição de uma pessoa ao vírus até ao teste positivo nos testes PCR (ou o tempo que o vírus precisou para se replicar a níveis suficientemente elevados para ser detectável) foi de 5,61 dias para o vírus original e 3,71 dias para a variante delta. 

O aspecto mais “marcante” deste relatório foi que leva muito menos tempo desde a exposição à variante delta até à demonstração de níveis significativos de vírus, disse John Connor, um investigador dos Laboratórios Nacionais de Doenças Infecciosas Emergentes da Universidade de Boston que não esteve envolvido no estudo.

“Isso muda a ‘janela’ de quando as pessoas são infectadas”, disse Connor, à Live Science.

“Como sabemos, os indivíduos passam por um período latente após a infecção, durante o qual os títulos virais (concentrações) são demasiado baixos para serem detectados. Como a proliferação viral continua dentro do hospedeiro, a carga viral acabará por atingir um nível detectável e tornar-se infecciosa”, escreveram os autores no estudo. 

“Saber quando uma pessoa infectada pode espalhar vírus é essencial para conceber estratégias de intervenção para quebrar cadeias de transmissão”. Por outras palavras, o rastreio de contato teria de funcionar mais rapidamente para impedir as pessoas de transmitirem a variante delta. 

Os investigadores também mediram as cargas virais quando a SARs-CoV-2 foi detectada pela primeira vez nos testes PCR. 

Descobriram que as cargas virais nas infecções da variante delta eram 1.260 vezes mais elevadas do que as das infecções virais originais. Isto sugere que a variante delta pode replicar-se no corpo a uma taxa mais rápida do que a do vírus original.

“Estes dados sublinham que a variante delta poderia ser mais infecciosa durante a fase inicial da infecção”, escreveram os autores. Isto, por sua vez, sugere que a pessoa derramaria mais partículas virais, tornando o risco de transmissão mais elevado. 

Ainda assim, a maior taxa de replicação pode não explicar completamente porque é que o delta é tão bem sucedido, e “há muitas perguntas sem resposta”, acrescentou Connor. Por exemplo, seria importante para estudos futuros compreender quanto do vírus detectado é realmente infeccioso, disse ele.

Originalmente publicado em Live Science.

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